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Hace sesenta milones de años, un grupo de mamíferos especialmente adaptado a la depredación de grandes presas se diferenció del tronco común, constituyendo los primitivos carnívoros. Treinta millones de años después, ya en el Oligoceno, los félidos se separaron de esa primitiva rama para formar la más estictamente carnívora de las ocho familias en la que hoy se divide el orden. En esta ancestral ramificación de félidos, apareció hace aproximadamente siete millones de años la subfamilia de los felinos, de la que un millón de años después surgió el entronque que daría lugar a los distintor géneros actuales. Uno de los más antiguos, el neofelos, apareció hace cinco millones de años, originando la actual panteranebulosa. Unos tres millones de años después, surgió el género Panthera, queacabaría dando orígen a las cuatro especias más emparentadas en la actualidad: el jaguar(Panthera onca), el leopardo (P. pardus), el león (P. leo) y el tigre (P. tigris).